Теоретики выделили два основных одхода к развитию pr в сша исторический и модельный.

Первый подход реализован в трудах  С. Катлипа. Он выделяет ряд этапов в развитии связей с общественностью:

– "корни" (вторая половина XVIII в.);

– "период взросления" (XIX в.);

– "подготовка почвы (1900–1917 гг.);

– период первой мировой войны;

– "эпоха экономического бума" (1919–1929 гг.);

– эпоха Рузвельта (1930–1945 гг.);

– "послевоенный экономический бум" (1945–1965 гг.);

– "эра глобальной информации" (с 1965 г.).

Легко заметить, что исследователь соотносит этапы развития PR с периодами американской истории – причем преимущественно экономической.

Второй подход был предложен Д. Грюнигом, который рассмотрел четыре модели коммуникационных отношений и соотнес их с различными этапами развития PR.

Манипулятивная модель

(пресс-агентства, XIX в.). С середины прошлого века — модель рекламы, или "publicity", отличается односторонним, манипуляторским подходом. Ныне эта модель применяется в 10–15% практики, редко используется в бизнесе и полностью отсутствует в социально-политических сферах.

Модель общественной информации. С начала XX в. – эпоха

А. Ли. Ей присущи распространение информации в обществе, касающейся целей той или иной организации, уделяющей большое внимание объективности сообщений. Модель отличается односторонностью процесса коммуникации. Если среда стабильна, то организации пользуются обычно односторонней связью, т. е. ограничиваются передачей информации о себе. Сегодня она составляет до 50 % практики и наиболее широко применяется государственными и некоммерческими структурами.

Двусторонняя асимметричная модель. Примерно с 1920 г.

(Э. Бернейс).Для нее характерны изучение установок аудитории с целью их изменения. Полнее учитываются поведение и внутреннее состояние объекта влияния, чем в первых двух моделях, но все же манипуляторские тенденции преобладают. По сути, это пропагандистская модель. Она применялась в политических и экономических сферах общества, сегодня применяется в 15–20 % практики, связанной с производством товаров и услуг.

Двусторонняя симметричная модель, или модель социального партнерства. С середины XX в. Ее главные принципы: взаимопонимание и партнерство с объектом влияния, максимальный учет интересов и мотивации объекта, возрастающая роль этического аспекта, отказ от пропаганды, фальсификаций и обмана. Удельный вес модели постоянно увеличивается. И хотя она занимает ныне 12–15 % практики, эксперты утверждают, что будущее за этой моделью. Д. Грюниг пришел к выводу, что структура и политика PR зависят, прежде всего, от окружающей среды. Высокая степень изменчивости среды заставляет организации постоянно добывать информацию о среде и предоставлять информацию о себе.

А если вернуться к историческому подходу, что было с PR после 1965 г.?

Развитие предпринимательства в США и Западной Европе проходило в процессе смены трех эпох: эпоха массового производства (1900–1930 гг.), эпоха массового сбыта (1930-е – начало 1950-х гг.), постиндустриальная эпоха (с середины 1950-х гг. до наших дней). Соответственно, менялись концепции товаропроизводства, определявшие успех производителей товаров и услуг. Концепция совершенствования производства сменилась концепцией совершенствования товара. Затем наступило время  концепции комплексного маркетинга. В постиндустриальную эпоху в развитых странах растет благосостояние потребителей и их требовательность к общественно значимым условиям и результатам бизнеса. Рост влияния общественности на бизнес определяет приход современной концепции товаропроизводства, т.е. социального маркетинга. Растет роль общественного мнения в успехе деятельности организаций.

Бренды, торговые марки становятся нематериальными активами компаний и отражаются в балансовом отчете американских и европейских компаний в стоимостном выражении.

Широкие группы общественности становятся важнейшим объектом коммуникаций организации. Это уже не только клиенты, но и персонал, власть, общественность, инвесторы. PR формируется как самостоятельная функция менеджмента по установлению и ведению коммуникаций организации с внешней и внутренней общественностью.

Расцвет PR начинается после Второй мировой войны. Вместе с планом помощи по восстановлению послевоенной Европы из США передаются и технологии управления, в том числе и маркетинговые стратегии, и PR.

Ф. Буари, создавший одно из первых во Франции PR-агентств и основатель Высшего института public relations, в книге "Паблик рилейшнз, или Стратегия доверия" изложил основы европейской теории public relations.

Поскольку PR – это не только наука, но и искусство, то PR не может не отражать и особенности национальной культуры. Французские специалисты особенно настаивают на этом положении. Они считают, что к настоящему времени сложилась американская и европейская модели PR.

Европейская теория PR основана на понимании человека как homo relations (человека взаимоотношений). В этой своей ипостаси человек характеризуется иначе, чем в качестве homo faber (человек-производитель) или homo economicus (человек-потребитель). Для европейской модели характерна большая представленность  гуманистического начала. Американцы считают, что PR является частью комплекса маркетинговых коммуникаций,  не проводят четкой границы между PR и пропагандой. Европейцысчитают public relations функцией менеджмента. Они полагают, что разграничение пропаганды и PR принципиально важное.

Связи с общественностью активно  развиваются в 60–70-е гг. ХХ в. В это время происходит дальнейшая профессионализация и институционализация PR-деятельности. В период после 1980 г. наметилось большее сближение и объединение PR с менеджментом, интернационализация и глобализация PR, выход его за национальные рамки,  а также попытки лицензирования PR-практики.

В конце ХХ в. мир вошел в новый период, важнейшую роль в котором играет распространение интернет-технологий.